微软Xbox One内部探秘(上) 200人的芯片使命

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在一个隐秘的研发大楼里,微软的200人团队正在打造次世代娱乐中心

在Xbox One正式对外公开之前,微软邀请了几名记者参观他的实验室——进入到Xbox One的研发第一线。微软曾表示,Xbox One研发项目的保密措施已经做到公司有史以来的最高级别,坚决防止任何形式的泄密。

在Xbox One的研发大楼里,你可以感觉到每个角落都做出了保密工作。这座楼没有窗户,每个房间都像特工电影里的机密场所。而在Xbox One正式公布之前数日,微软带着几个记者还有一大批摄像头来到了这里,将这个神秘的场所对外展示。

微软的四位高层全程陪同,他们分别是:Todd Holmdahl、Ilan Spillinger、Nick Baker和Greg Williams,他们将带领微软娱乐设备部在新一轮的主机大战中冲锋陷阵。

对于记者的这次来访,他们表现出惊人的大方:实验室里数不尽的24寸液晶屏幕上显示着正在运行的视频压缩测试,这一切可以任君拍摄。还有成排的桌子用于温度压力测试,旁边就准备着一批消防栓。

还有的是由无数受损程度各不相同的电路板组成的海洋——这一切都是标准的硅谷电脑实验室的情形。而真正值得关心的只有一个芯片:由微软研发的定制系统级芯片(SoC),它是Xbox One的心脏。

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在一个隐秘的研发大楼里,微软的200人团队正在打造次世代娱乐中心

在Xbox One正式对外公开之前,微软邀请了几名记者参观他的实验室——进入到Xbox One的研发第一线。微软曾表示,Xbox One研发项目的保密措施已经做到公司有史以来的最高级别,坚决防止任何形式的泄密。

在Xbox One的研发大楼里,你可以感觉到每个角落都做出了保密工作。这座楼没有窗户,每个房间都像特工电影里的机密场所。而在Xbox One正式公布之前数日,微软带着几个记者还有一大批摄像头来到了这里,将这个神秘的场所对外展示。

微软的四位高层全程陪同,他们分别是:Todd Holmdahl、Ilan Spillinger、Nick Baker和Greg Williams,他们将带领微软娱乐设备部在新一轮的主机大战中冲锋陷阵。

对于记者的这次来访,他们表现出惊人的大方:实验室里数不尽的24寸液晶屏幕上显示着正在运行的视频压缩测试,这一切可以任君拍摄。还有成排的桌子用于温度压力测试,旁边就准备着一批消防栓。

还有的是由无数受损程度各不相同的电路板组成的海洋——这一切都是标准的硅谷电脑实验室的情形。而真正值得关心的只有一个芯片:由微软研发的定制系统级芯片(SoC),它是Xbox One的心脏。

200人的使命

微软在加州山景市的实验室,与谷歌的总部仅有一街之隔,位置并不算隐蔽,两栋大楼上都有微软的大LOGO,各个入口也都有标志。但是在这座楼的里面,一切都是隐蔽的。

就在这座楼里,Xbox芯片研发总经理Greg Williams和Xbox架构工程师Nick Baker一起绘制了Xbox One的芯片架构。

微软山景实验室大楼外观

第一代Xbox的芯片架构是由英特尔和NVIDIA确立,而X是微软和ATI/IBM共同研究的成果。这次微软是与AMD合作,不过同时也投入了大笔资金在山景市建设了一个芯片研发中心,硬件工程师的数量增加了一倍。

Holmdahl说:“在消费电子领域,要掌握你的命运,不能只依赖现成的元器件。你必须要做自己的芯片。这对性能有益,对成本有益,能帮助你把产品做得更小,帮助你打造自己的品牌。我敢肯定这样也会更具弹性,不需要取决于他人的时间表。我们显然正在朝着这个方向走。”

目前芯片部门只是微软很小的一部分。在微软集团的9.5万名员工中,芯片组只有大约200人,是其员工数量的千分之二。加上从事Xbox One其他方面研发的系统工程师,包括主机、Kinect、配件等,人数也不过是400人左右,这跟专业芯片研发商比起来少得多。英特尔的相关人员超过10万人,Nvidia也有7000人。

团队小归小,微软山景市的200人团队过去几年来已经做出很大的突破,他们做到了芯片业所谓的“一次性通过”,也就是说生产出来的芯片都不存在大问题。身为Xbox硬件组主管的Holmdahl说:“一个晶体管就可能完全毁了你的一整天。”

Xbox 的芯片

团队为了解决相关问题可能会被迫拖慢几个月的进度。与软件研发不同,这种芯片上的问题还不能立马重新修复,更糟糕的是其调试的过程有时候基本靠猜,所以“一次性通过”极为重要,可以节约大量的时间,是与索尼抢速度的关键。

“系统级芯片送过来后,我们在几天时间内就把操作系统运行起来了,”Williams说,“我可以很自豪地说,在我们的进度表内,没有遇到任何的重大意外。”

X的三红事件(编者:采用的是四象限指示灯显示主机状态,三红指的是因为硬件错误而导致的1,3,4三盏灯亮红色。)让微软损失了十几亿美元,类似的意外绝不容许在Xbox One的身上重演。

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